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2003/02/22 인터뷰 > 동문 > 매거진

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`기자의 속성은 풍부한 호기심`

중앙일보 논설고문 최철주 동문(화공 67년졸)

박용일 학생기자

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http://www.hanyang.ac.kr/surl/RN5R

내용

 언론 비평 전문지인 미디어오늘은 신년호를 맞아 현직기자 3백 7명에게 존경하는 언론인을 물었다. 결과는 참담한 수준이었다. 전체 응답자의 과반수가 넘는 53.6퍼센트가 존경하는 언론인을 묻는 질문에 ‘잘 모른다' 즉 '없다'고 답한 것이다. 지사형 기자가 실종된 시대, 언론인 윤리보다 경영논리가 강조되는 시대이기에 후배들에게 늘상 '기자정신'을 강조했던 천관우 선생의 빈자리는 더욱 크게 다가온다.

 

 임나일본부설의 허구성을 밝힌 사학자인 동시에 동아일보 해직기자출신 언론인 고 천관우 선생. 20여년 전에 군사정권 아래서도 소신 있는 기사로 언론인의 귀감이 된 그를 사표로, 30여년 동안 정론을 견지해온 언론인이 있다. 바로 최철주(화공 67년졸) 중앙일보 논설고문이다. 본교 출신 최초 중앙언론사 편집국장이자 총동문회가 선정한 '2002년 자랑스런 한양인'에 선정된 최 동문을 만나 그의 지나온 삶과 언론에 대한 생각을 들어 보았다.

 

 이공계 출신 언론사 편집국장

 

   
 

 60년대 학번들은 본교 공대를 최고의 위치로 올려놓은 세대이다. 60년대 말은 박정희 대통령의 경제개발계획과 함께 공업입국이 국가의 목표로 제시됐다. 이러한 사회적 분위기는 많은 인재들을 공대로 끌어들였고 공대 중심의 본교는 '명문사학'으로써 확고한 터전을 잡기 시작했다. 그 중에서도 화공과는 중화학공업 육성이라는 경제정책에 부응해 당시 최고의 인기를 구가했다. 최고로 여겨지던 화공과를 졸업한 최 동문이 보장된 앞 길이 아닌 기자가 된 이유는 무엇일까? 이러한 궁금증에 대해 그는 '우연'이라는 단어로 기자가 된 사연을 설명한다.

 

 "졸업 후 럭키금성에 들어갔습니다. 회사의 권유로 제대 후 잠시 쉬고있던 어느 날, 우연히 중앙일보 수습기자를 모집하는 사고를 보았습니다. 당시는 언론인에 대한 생각보다는 제 자신의 지식 수준을 확인할 겸 시험삼아 지원했는데, 운 좋게 1, 2차를 통과했습니다. 면접에서 면접관이 공대을 나와서 왜 신문사를 지원했느냐고 물었을 때도 '그냥 하고 싶어 왔습니다'라고 했더니 더 이상 질문을 안 하더군요. 그래서 '나는 틀렸구나' 했죠.(웃음) 그런데 합격을 했던 거죠. 그 때 생각했습니다. '나도 모르는 바람으로 인생이 바뀔 수가 있구나, 내 길이 이렇게 나타날 수 있구나'라고 말입니다."

 

 쉬운 경제, 생활 속의 경제를 지향한다

 

 최 동문은 지난 30여년 동안 다양한 분야에서 활동해 왔다. 입사 후 10년간 동양방송에서 방송기자로 재직했던 최 동문은 80년 언론 통폐합 후 신문으로 자리를 옮겨 경제부 차장, 부장, 해외특파원, 논설위원, 편집국장의 지위를 두루 역임했다. 하지만 그는 다양한 지위 속에서 경제라는 일관된 화두를 풀어냈다.

 

   
 

 "사람들은 모든 사고나 행동에서 자기도 모르게 경제적인 판단을 하고 그 결과에 따라 움직입니다. 남자, 여자가 만나서 결혼하는 것도 '저 사람이 나와 같이 살면 행복하게 해주겠구나'라는 판단이 있기 때문에 가능한 거죠. 물론 감성적인 부분도 있지만, 이성적인 이해타산이 있다는 겁니다. 그것은 나쁜 의미의 이해타산이 아니라, 좋은 면에서 따지고 드는 겁니다. 이렇듯 모든 일에는 경제적인 요인들이 있습니다. 사람들이 경제라는 용어를 쓰지 않지만 자기도 모르게 경제적인 결정을 하고 삽니다. 경제라는 것이 결코 딱딱한 숫자 나열이 아니다는 겁니다."

 

 이러한 그의 신념은 수많은 최 동문의 기사와 편집국장 시절의 업적을 통해 쉽게 확인할 수 있다. 그는 지난 94년 논설위원 재직시 '성의 경제학'이라는 기획 칼럼을 연재, 독자들로부터 높은 호응을 얻었다. 당시까지만 해도 경제는 어렵고 딱딱한 것으로 치부되었기에 그의 숫자 없는 경제학은 독자들에게 더욱 쉽게 다가갈 수 있었다. 이후 최 동문은 편집국장을 역임하면서, 종합일간지 최초로 중앙일보에 경제 섹션을 증면, 강화했다. 당시 파격적이라고까지 평가되었던 이러한 판단은 현재 중앙일보를 경제에 강한 일간지로 자리매김하는 결과를 이끌었다.

 

 "종합 일간지들을 보면 경제를 보는 시각이 합리적이지 못한 경우가 가끔씩 있습니다. 감성으로 경제의 한쪽 면만 본다든지, 경제를 한 부분만 보고 전달하거나, 해설하는 경우죠. 이런 풍토가 잘못되었다고 생각했고 경제기사를 정확하고 독자가 알기 쉽게 써야 되겠다는 생각을 했습니다. 이를 위해 자체적으로 경제관련 기자를 전문적으로 육성하고, 경제기사를 지면에 많이 반영했습니다. 자체 조사에 따르면 독자들 중 중앙일보를 보는 이유 가운데 경제관련 만족도에 관한 것이 큰 비중을 차지합니다. 이후 저희신문은 독자에 부응하기 위해 더욱 경제기자 육성 및 섹션 강화해 신경을 씁니다. 이런 순환구조는 강점을 더욱 강화시키는 역할을 합니다."

 

 언론인의 제 1명제, '정론직필'

 

   
 

 언론의 본질에 대한 질문은 시대와 사회에 따라 다양한 형식을 빌어 논의되어 왔다. 얼마 전 신문 기자로 변신한 도올 김용옥 선생은 자신의 의견을 과감하게 들어내는 형식의 '뉴 저널리즘'을 주창하기도 했다. 타당한 논거를 가진다면 자신의 의견을 주장해도 된다는 의견과 기자는 기자일 뿐이라는 입장 사이에서 지속된 오래된 논쟁에 대해 30여년 동안 펜을 잡아온 최 동문의 대답은 간결하면서도 명확했다.

 

 "문제는 있는 현상을 얼마만큼 정확하게 볼 수 있느냐는 겁니다. 자신의 의견이라는 것은 정확하게 보고, 전달한다는 것이 전제된 후에 논의될 문제입니다. 하지만 이것이 쉽지 않다는 겁니다. 정확하게 보기 위해서는 많은 자기 공부를 해야하고 여러 의견 또한 들어봐야 합니다. 그리고 대중들한테 정확하게 표현, 전달하기 위해서도 끊임없는 노력을 해야 합니다. 그 중 어느 하나라도 부족하다면 한쪽으로 편향된 보도를 하게 되는 거죠. 주장에 대한 논의는 이러한 것들이 모두 정확하게 될 때 가능한 것입니다."

 

 최 동문은 국내기자 뿐만 아니라 두 차례의 일본 특파원 생활, 해외 순환 특파원 등을 거치며 다양한 기획과 인터뷰를 했다. 그리고 그 경험들은 그에게 사실을 정확하게 보도한다는 것이 얼마나 어려운 일인가를 절감하게 했다고 한다. 앞뒤좌우를 모두 살펴보아야 정확한 상황을 전달할 수 있다는 것을 알면서도 현실적으로 불가능한 경우가 많았다는 것이다.

 

 "대개의 경우, 듣는 측면이나 본 측면만을 전달하는 경우가 많습니다. 최근에는 속보경쟁으로 인해 이러한 경우가 더욱 빈번해지고 있죠. 예를 들어 미국의 신용평가 기관이 우리 신용등급을 낮춘다는 전망이 있다고 할 때, 일차적으로는 그것이 속보로 들어와야 합니다. 하지만 직후에는 정확한 분석을 해야 한다는 겁니다. 기자 자신이 확실한 정보를 갖지 못한다면, 기사가 야당의 의견을 내거나 미국의 음모설에만 치우친다거나 또는 정부의 대변인 역할만 할 수 있기 때문입니다."

 

 기자가 갖춰야 할 최대 덕목은 '호기심'

 

   
 

 런닝타임 두 시간짜리 영화 한 시간만 보기, 신간서적 속독하기, 회사 근처 갤러리 둘러보기 등 짜투리 시간을 이용하는 최 동문의 취미는 다소 독특하다. 그의 이러한 취미는 신문기자로서 문화흐름을 이해하는데 중요한 역할을 한다고 한다. 그렇다고 그가 언제나 이렇듯 쫓기는 듯하게 취미생활을 하는 것은 아니다. 그의 다른 취미는 산책이다. 여유 있을 때 자신의 집 근처나 인사동 뒷골목을 산책한다는 최 동문. 그는 그 곳들을 걸으며 사람 사는 모습을 보고 그 안에서 자신이 글로써 표현할 수 있는 부분들을 찾는다고 한다. 결국 이 역시 방법의 차이는 있을지언정 글쓰기 준비작업이라는 범주에서 벗어나지 못하는 것은 매한가지인 듯 하다.

 

 "저는 기자의 속성을 풍부한 호기심이라고 생각합니다. 모든 사건이나 사물에 대해 무심코 넘어가지 않는 것이죠. 기자가 되기를 원하는 후배들이나 혹은 언론계에서 일 하기를 희망하는 후배들이 있다면 지독한 자기노력과 준비를 하라고 말해주고 싶습니다. 갈수록 언론사의 문이 좁아지기 때문에 평상시부터 사고의 폭과 견문을 넓히고 전문 분야에 대한 공부도 열심히 해야 합니다. 미디어라는 분야는 여러분의 젊음을 투자해 볼 만한 곳이라는 것은 분명합니다."

 

 편집국장을 지나 논설고문으로서 중앙일보를 이끌고 있는 최철주 동문. 자신의 본래 업무를 중요시하기에 외부 일을 최소화시킨다는 그이지만 두 가지 외부 직함을 더 가지고 있다. 중앙인사위원회 정책자문과 대통령 직속 농어촌 특별 위원회 위원이 그것. 자신이 언론인으로서 풀지 못했던 문제를 풀기 위해서 맡은 직함이라는 그의 설명을 들으며, 30여년을 언론계에서 보낸 최 동문의 호기심과 열정이 아직 끝나지 않았음을 느낄 수 있었다. 이제 기사가 아닌 장문의 글로 독자를 만나고 싶다는 그이지만, 책 한 권 쓸 만큼의 여유가 최 동문에게 주어질 날이 아직 요원해 보이는 것도 그런 까닭이다.

 

 학력 및 약력

   
 
 최철주 동문은 1967년 본교 화공과를 졸업했다. 1970년 중앙일보사에 입사해 10년 동안 동양방송 TV기자를 거쳐 80년부터 중앙일보에서 기자생활을 해오고 있다. 해외특파원, 경제부 차장, 부장, 논설고문 등을 거쳐 지난 1999년부터 2001년까지 본교 최초로 중앙일간지 편집국장을 역임했다. 현재 중앙일보 논설고문으로 있으며, 한양언론인회 회장을 역임하기도 한 최 동문은 지난 10일 '2002년 자랑스런 한양인'에 선정되기도 했다.


사진 : 이재룡 학생기자 ikikata@ihanyang.ac.kr

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